Uma vacina é apenas o começo do fim

Após cinco meses de pandemia, a esperança de poder extinguir a COVID-19 está focada numa vacina que ainda não existe. E assim esta frase está para ficar: talvez tenhamos de ficar em casa “até termos uma vacina”; fechem as escolas – “até termos uma vacina”; usemos máscaras – mas apenas “até termos uma vacina”.

Alimentando essas esperanças estão as projeções extremamente otimistas de uma vacina do governo Trump já em outubro. Todas as semanas há notícias de “sucesso inicial” e “resultados iniciais promissores.” Mas é improvável que uma vacina COVID-19 atenda a todas essas altas expectativas. “A vacina provavelmente não fará a doença desaparecer. E certamente não fará a vida voltar imediatamente ao normal”, diz a revista The Atlantic.

Biologicamente, é improvável que uma vacina contra o vírus COVID-19 ofereça proteção completa. Logisticamente, os fabricantes terão que fazer centenas de milhões de doses enquanto confiam, talvez, em tecnologia nunca antes usada em vacinas e competindo por fornecimentos básicos, como frascos de vidro.

O governo federal dos EUA terá que alocar doses, talvez por meio de uma colcha de retalhos dos departamentos de saúde estaduais e locais, sem infraestrutura existente para vacinar adultos em grande escala.

Os Centros de Controlo e Prevenção de Doenças, que lideraram os esforços de distribuição de vacinas no passado, estiveram surpreendentemente ausentes nas discussões até agora – um sinal preocupante de que as falhas de liderança que caracterizaram a pandemia americana também poderiam atrapalhar esse processo. Para complicar tudo, 20% dos americanos já dizem que se recusarão a receber a vacina COVID-19 e, com outros 31% inseguros, atingir a “imunidade de rebanho” pode ser muito mais difícil.

A boa notícia, porque vale a pena dizer, é que os especialistas pensam que haverá uma vacina COVID-19. O vírus que causa a COVID-19 não parece ser tão estranho quanto o HIV. Os cientistas passaram da descoberta do vírus para mais de 165 vacinas candidatas em tempo recorde, com 27 vacinas já em testes em humanos.

Os ensaios em humanos consistem em pelo menos três fases: Fase 1 para segurança, Fase 2 para eficácia e dosagem e Fase 3 para eficácia num grande grupo de dezenas de milhares de pessoas. Pelo menos seis vacinas contra a COVID-19 estão em fase de testes ou estão prestes a entrar na Fase 3, o que levará vários meses.

Estamos com quase cinco meses de pandemia e provavelmente outros cinco com uma vacina segura e eficaz – supondo que os ensaios clínicos funcionem perfeitamente. “Mesmo quando uma vacina é introduzida”, diz Jesse Goodman, ex-cientista chefe da Food and Drug Administration, “teremos de considerar vários meses de infeção significativa ou pelo menos de risco de infeção.”

Tudo isso significa que talvez tenhamos de suportar mais meses sob a ameaça do coronavírus. Sem as medidas que reprimiram o vírus em grande parte da Europa e Ásia, continuarão a haver mais surtos, mais fecho de escolas, mais solidão, mais mortes pela frente. Uma vacina, quando disponível, marcará apenas o início de uma desaceleração longa e lenta.

As vacinas são, em essência, uma maneira de ativar o sistema imunológico sem doenças. Podem ser produzidas com vírus enfraquecidos, vírus inativados, proteínas de um vírus, uma proteína viral enxertada num vírus inócuo ou mesmo apenas o mRNA que codifica uma proteína viral. Ficar exposto a uma vacina é como ter sobrevivido à doença uma vez, sem os inconvenientes. Ainda não se sabe muito sobre a resposta imune a longo prazo à COVID-19, mas existem boas razões para acreditar que nos irá proteger contra futuras infeções de alguma forma.

A imunidade induzida pela vacina, no entanto, tende a ser mais fraca do que a imunidade que surge após uma infeção. As vacinas são normalmente administradas como injeção direta no músculo. Logo que o corpo reconhece o invasor estrangeiro, monta uma resposta imune, por exemplo, produzindo anticorpos duradouros que circulam no sangue.

Mas os vírus respiratórios normalmente não se lançam no músculo. Afinal, infetam os sistemas respiratórios e geralmente infiltram-se pelas membranas mucosas do nariz e da garganta. Embora as vacinas induzam anticorpos no sangue, elas não induzem nas mucosas, o que significa que é improvável que impeçam a entrada do vírus no organismo. Mas eles ainda podem proteger os tecidos mais profundos do corpo, como os pulmões, impedindo que uma infeção piorasse.

Com esta primeira geração de vacinas, porém, a velocidade é essencial. Uma vacina inicial pode limitar a gravidade da COVID-19 sem interromper totalmente a sua propagação. Pense na vacina contra a gripe, em vez da vacina contra a poliomielite. As diretrizes da FDA para uma vacina COVID-19 reconhecem que pode estar longe de ser 100% eficaz.

Para obter a aprovação, diz a agência, uma vacina deve prevenir ou reduzir doenças graves em pelo menos 50% das pessoas que a recebem. “Isso obviamente não é o ideal”, diz Walter Orenstein, investigador na área das vacinas da Universidade Emory, que trabalhou antes como diretor do Programa Nacional de Imunização. “Mas é melhor que zero por cento.”

Nas últimas semanas, vários grupos de vacinas divulgaram dados promissores que mostram que os seus candidatos podem induzir anticorpos que neutralizam o coronavírus em testes de laboratório. Os seus próximos desafios são sobre escala: testar a vacina em um teste de Fase 3 com dezenas de milhares de pessoas para provar que evita infeções no mundo real e, se funcionar, fabricar centenas de milhões, até biliões de doses. É por isso que mesmo uma vacina que já foi testada num pequeno número de pessoas ainda pode estar a meses de distância.

Os ensaios da fase 3 são a maior e a mais longa das três fases – normalmente levariam anos, mas estão a ser comprimidos em meses por causa da pandemia. Ainda assim, os fabricantes de vacinas precisam inscrever dezenas de milhares de pessoas para confirmar a eficácia e procurar efeitos colaterais raros e de longo prazo.

Levará tempo para recrutar participantes, tempo para esperar que sejam naturalmente expostos à COVID-19, tempo para que quaisquer efeitos colaterais de longo prazo apareçam e tempo para simplesmente analisar todos os dados.

Alguns dos principais candidatos à vacina COVID-19 também podem ter de enfrentar novos desafios logísticos, se exigirem armazenamento a temperaturas tão baixas quanto -80 graus Celsius ou doses múltiplas para serem eficazes. De facto, é provável que uma vacina COVID-19 exija duas doses; o primeiro inicia o sistema imunológico, permitindo que o segundo induza uma resposta imunológica mais forte. Os funcionários teriam que equilibrar a administração de uma dose ao maior número possível de pessoas e a segunda dose àqueles que já tinham uma.

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